Shizuoka Fuji - TheeplantageOorsprong van groene thee

Thee, zowel groene als zwarte thee, is gemaakt van de plant camelia. Oorspronkelijk was dat de Chinese variant: Camelia Sinensis. De Camelia Assamica is de Indiase variant en tegenwoordig wordt er gekweekt met kruisingen van beide.

Het verhaal gaat dat een keizer van China onder een boom zijn hete water zat te drinken. Er vielen theeblaadjes per ongeluk in zijn kopje. Hij merkte dat zijn water meer smaak kreeg en zo ontstond de gewoonte thee te zetten met blaadjes van de Camelia.

Na verloop van tijd werd door westerse en Russische kooplieden de thee in China en Japan ontdekt. Zij namen de handelswaar (meer in de vorm van zwart thee, overigens) mee per schip en langs de Zijderoute, waardoor de thee werd verspreid over de rest van de wereld.

Groene thee kent verschillende verwerkingsprocessen. Bladeren worden eerst gestoomd en daarna mechanisch bewerkt en gedroogd. Bladeren kunnen plat geslagen worden, zoals bij Lung Ching of bijvoorbeeld gerold. Chun Mee heeft kromme krulletjes en betekent "edele wenkbrauwen". Er zijn ook geroosterde varianten.
Bekende soorten zijn onder andere:

  • Gunpowder in de vorm van ronde kogeltjes, soms compact, soms wat losser. De vorm lijkt op kogeltjes buskruit.
  • Jasmijnthee, gemaakt door de thee de geur mee te geven van de jasmijnbloesem. Thee neemt gemakkelijk geuren over (bewaar thee dus nooit in je kruidenkastje of naast de een bus koffie) en de klassieke geur van jasmijn is sinds jaar en dag een populaire smaakmaker in bijvoorbeeld China Jasmijn Chung Hao.
  • Sencha, een klassieke Japanse thee voor elke dag.
  • Matcha, tot poeder gemalen groene thee die in de theeceremonie de hoofdrol speelt. Deze thee wordt opgeschuimd met water in zijn geheel gedronken. Kan licht bitter zijn.

Witte thee lijkt erg op groene thee maar wordt gemaakt van enkel ongeopende bladknopjes die daarna enkel gedroogd worden. Het is daardoor over het algemeen grof van structuur.

  • Pai Mu Tan is de bekendste, meest gedronken witte thee.

Oolong thee zit tussen groene en zwarte thee in en kan meer of minder geoxideerd zijn. Het lijk vaak op groene thee maar er zijn dus ook varianten die een donker gekleurde thee opleveren.
Zwarte thee is geoxideerd en krachtiger van smaak. De chemische samenstelling is anders geworden door de oxidatie en dus ook kleur en smaak. Vaak zegt met dat zwarte thee meer cafeïne bevat maar dat is technisch niet het geval. Als zwarte thee als gebroken blad wordt gedronken - met heel fijne, kleine stukjes blad - lossen de stoffen in het blad sneller op in water en dat geeft een krachtige thee waarin ook snel de cafeïne oplost. Mechanisch bewerkt voor algemeen gangbare theezakjes vindt men gebroken zwarte thee (CTC thee) vaak in goedkopere kwaliteiten. Het is echter een misverstand dat gebroken thee slechte thee is. Fijne ontbijtmelanges (English en Irish Breakfast) van Assam, Darjeeling en Ceylon theeën horen tot de beste ter wereld.